Maria Alhovaara muutti äitinsä kanssa Nivalaan jo 1886 kiertokoulunopettajaksi Maliskylälle, jossa hän teki elämäntyönsä. Hän oli Maliskylällä hyvin pidetty opettaja, ja hänet valittiin epäpätevänä väliaikaiseksi opettajaksi ilman muuta heti koulurakennuksen valmistuttua 1897. Koulun johtokunta ei pannut opettajan virkaa auki pelätessään menettävänsä Maria Alhovaaran. Maria pätevöityi kursseilla ja seminaarin kuunteluoppilaana. Viran vahvistuskirjan hän sai 1907. Hän oli todellinen kansankynttilä, hyvä järjestyksen pitäjä ja taitava opettaja, joka sai oppilaat yrittämään tosissaan.

Maria Alhovaara jäi eläkkeelle 1935, johtokunnan anomuksesta vuotta myöhemmin kuin virkaiän perusteella olisi kuulunut. Opettaja oli kuitenkin ”hyvissä ruumiin ja sielun voimissa” ja palasi opetustyöhön sotavuosina ja oli sijaisopettajana vielä 1950-luvun vaihteessa. Yhdessä opettaja Suvin kanssa Maria jätti rahaston, josta jaettiin stipendejä tunnollisille ja lahjakkaille oppilaille.

Opetustyön lisäksi Maria Alhovaara perusti ja toimi monissa yhdistyksissä. Hän oli liittynyt Nivalan Nuorisoseuraan sen perustavassa kokouksessa 8.12.1895. Hänet valittiin seuran lehden Säkenien toimituskunnan varajäseneksi, ja hän oli mukana näytelmäryhmässä. Vuonna 1903 hän perusti Maliskylälle seuran alaosaston, joka erosi omaksi nuorisoseurakseen 1906. Maliskylän nuorisoseura on edelleen toiminnassa.

Kuoroharrastus virisi myös nuorisoseuran piirissä, ja Maria toimi kuoronjohtajana. Hän oli Nivalan nuorisoseuran kunniajäsen. Erityisen pitkän rupeaman hän teki perustamansa Maliskylän maamiesseuran sihteerinä 1917–1953: 36 vuotta. Muita hänen perustamiaan yhdistyksiä olivat Raittiusseura Alku XIV vuonna 1920 ja Maliskylän maatalousnaiset 1932. Hän järjesti isänmaallisia juhlia ja toimi Lotta Svärd -järjestössä kotirintamalla. Hän oli Oulun läänin talousseuran Maatalousnaisten piirijohtokunnan jäsen 1934–1949; Oulun läänin talousseuran kunniajäsen hänestä tuli 1948. 1920-luvun alkupuolella Maria Alhovaara oli kunnanvaltuuston varajäsen, kirkkovaltuustossa hän oli 1923–1926. Nivalan Kotiseutuyhdistyksen johtokuntaan hän kuului 1947–1950. Vielä 1800-luvun alkupuolella Maliskylä oli tunnettu ”puukkojokelaisten” ja ”metsärosvojen” pesänä.

Maria Alhovaara vaikutti Maliskylällä lähes 70 vuotta, jona aikana entisestä rosvokylästä kasvoi esimerkillinen kylä. Hänen elämäntyönsä on osoitus siitä, mitä yhden ihmisen innostus voi saada aikaan.

Vanhemmat

äiti Amanda Karoliina Alfthan